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Nouvelles technologies et stratégies élargissant la recherche de vie extraterrestre

De nouveaux efforts offrent des voies de découverte supplémentaires

Les technologies émergentes et les nouvelles stratégies ouvrent une ère revitalisée dans la recherche de l'intelligence extraterrestre (SETI). De nouvelles capacités de découverte, ainsi que le nombre rapidement croissant de planètes connues en orbite autour d'autres étoiles que le Soleil, stimulent les approches innovantes du gouvernement et des organisations privées, selon un panel d'experts s'exprimant lors d'une réunion de l'American Association for the Advancement of Science (AAAS) à Seattle, Washington.

De nouvelles approches vont non seulement s'étendre mais aussi aller au-delà de la technique SETI traditionnelle de recherche de signaux radio générés intelligemment, lancée pour la première fois par le projet Ozma de Frank Drake en 1960. Les scientifiques conçoivent maintenant des techniques de pointe pour détecter une variété de signatures pouvant indiquer la possibilité de technologies extraterrestres. De telles «technosignatures» peuvent aller de la composition chimique de l'atmosphère d'une planète aux émissions laser en passant par des structures en orbite entre autres étoiles.

L'Observatoire national de radioastronomie (NRAO) et le SETI Institute, financé par des fonds privés, ont annoncé un accord pour: collaborer sur de nouveaux systèmes pour ajouter des capacités SETI aux radiotélescopes exploités par NRAO. Le premier projet consistera à développer un système à superposer au très grand tableau Karl G. Jansky de la National Science Foundation (VLA) qui fournira des données à un système de recherche de technosignature de pointe.

"Alors que le VLA effectue ses observations scientifiques habituelles, ce nouveau système permettra une utilisation supplémentaire et importante des données que nous recueillons déjà", a déclaré le directeur du NRAO, Tony Beasley. "Déterminer si nous sommes seuls dans l'Univers en tant que vie technologiquement capable est parmi les questions les plus convaincantes en science, et les télescopes NRAO peuvent jouer un rôle majeur pour y répondre", a poursuivi Beasley.

«Le SETI Institute développera et installera une interface sur le VLA permettant un accès sans précédent au flux de données riche produit en continu par le télescope alors qu'il balaye le ciel», a déclaré Andrew Siemion, président Bernard M. Oliver pour SETI au SETI au SETI Institut et chercheur principal pour la Breakthrough Listen Initiative à l'Université de Californie à Berkeley. "Cette interface nous permettra de mener une enquête SETI puissante et étendue qui sera beaucoup plus complète que toute autre recherche de ce type", a-t-il ajouté.

Siemion a souligné le rôle singulier que l'Initiative d'écoute révolutionnaire de 100 millions de dollars a joué dans revigorer le domaine des SETI ces dernières années. Siemion a également annoncé les derniers résultats scientifiques d'Ecoute, une enquête SETI en direction des étoiles où une civilisation lointaine pourrait observer le passage de la Terre à travers le soleil, et la disponibilité de près de 2 péta-octets de données du réseau international d'observatoires de l'Initiative d'Ecoute.

D'autres indicateurs de technologies possibles incluent les faisceaux laser, les structures construites autour des étoiles pour capturer la puissance de sortie de l'étoile, les produits chimiques atmosphériques produits par les industries et les anneaux de satellites similaires à l'anneau des satellites de communication géosynchrones en orbite au-dessus de l'équateur terrestre.

"Ces indicateurs deviennent détectables à mesure que notre technologie progresse, et cela a ravivé l'intérêt pour les recherches SETI dans les agences gouvernementales et les fondations privées", a déclaré Siemion.

Les formes de vie, qu'elles soient intelligentes ou non, peuvent également produire des indicateurs détectables . Il s'agit notamment de la présence de grandes quantités d'oxygène, de plus petites quantités de méthane et d'une variété d'autres produits chimiques. Victoria Meadows, chercheuse principale pour le laboratoire planétaire virtuel de la NASA à l'Université de Washington, a décrit comment les scientifiques développent des modèles informatiques pour simuler des environnements extérieurs et pour aider à soutenir les futures recherches de planètes habitables et la vie au-delà du système solaire.

«Les télescopes à venir dans l'espace et au sol auront la capacité d'observer l'atmosphère de planètes de la taille de la Terre en orbite autour d'étoiles fraîches à proximité, il est donc important de comprendre comment reconnaître au mieux les signes d'habitabilité et de vie sur ces planètes», a déclaré Meadows. a déclaré: "Ces modèles informatiques nous aideront à déterminer si une planète observée est plus ou moins susceptible de soutenir la vie."

Alors que les nouveaux programmes mettent en œuvre les capacités techniques en expansion pour détecter la vie et l'intelligence extraterrestres, il est important de définir ce qui constitue une attraction, des preuves crédibles, selon Jill Tarter, de l'Institut SETI.

«Quelle doit être la force des éléments de preuve pour justifier l'allégation d'une découverte? Pouvons-nous nous attendre à trouver des armes à feu? Si les preuves nécessitent de nombreuses mises en garde, comment informer le public de manière responsable », a déclaré Tarter.

Tarter a souligné que des projets tels que la recherche en lumière visible et infrarouge PANOSETI de l'Université de Californie à San Diego, et le Laser SETI du SETI Institute des recherches sont en cours de construction avec des sites de co-observation pour réduire les faux positifs. Ces mesures, a-t-elle déclaré, renforceront la confiance dans les détections signalées, mais augmenteront également les dépenses du projet.

Les médias partagent également la responsabilité de communiquer avec précision avec le public, a souligné Tarter. Elle a cité des cas ces dernières années de «rapports exubérants» de fausses allégations de détections SETI. "Une véritable détection de l'intelligence extraterrestre serait une étape si importante dans notre compréhension de l'Univers que les journalistes doivent éviter de rapporter sans critique des affirmations manifestement fausses", a-t-elle dit.

"Comme les découvertes continues nous montrent que les planètes sont des composants très communs de l'Univers, et nous sommes en mesure d'étudier les caractéristiques de ces planètes, il est excitant de constater qu'en même temps, les progrès technologiques nous donnent les outils pour élargir considérablement notre recherche de signes de vie. Nous attendons avec impatience ce nouveau domaine de découverte », a déclaré Beasley, qui a organisé le panel AAAS.

«Nous attendons également avec impatience la prochaine décennie, lorsque nous espérons construire un très grand ensemble de nouvelle génération, qui sera capable de rechercher un volume de l'Univers mille fois plus grand que celui accessible aux télescopes actuels – ce qui le rendra la machine de recherche de technosignatures radio la plus puissante que l'humanité ait jamais construite », a ajouté Beasley.

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L'Observatoire national de radioastronomie est une installation de la National Science Foundation, exploitée en vertu d'un accord de coopération par Associated Universities, Inc. [19659020] Contact avec les médias
Dave Finley
dfinley@nrao.edu

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