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Des serpents disparus et la crise de la biodiversité – Actualite-sante

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Une étude dirigée par la Michigan State University et l'Université du Maryland devrait sonner l'alarme concernant la "crise de la biodiversité" ou la perte d'espèces sauvages dans le monde.

La perte d'une espèce est dévastatrice. Cependant, le déclin ou l'extinction d'une espèce peut déclencher une avalanche dans un écosystème, anéantissant de nombreuses espèces dans le processus. Lorsque les pertes de biodiversité provoquent des effets en cascade dans une région, elles peuvent éliminer de nombreuses espèces manquant de données – des animaux qui ont échappé aux études scientifiques ou qui n'ont pas fait l'objet de recherches suffisantes pour comprendre comment les conserver au mieux.

"Certaines espèces rares ou difficiles à détecter peuvent décliner si rapidement que nous ne savons peut-être jamais que nous les perdons ", a déclaré Elise Zipkin, biologiste intégratrice MSU et auteur principal de l'étude. "En fait, cette étude porte moins sur les serpents que sur la perte générale de biodiversité et ses conséquences."

Les serpents en question résident dans une zone protégée près d'El Copé, au Panama. La nouvelle étude documente comment la communauté des serpents a chuté après qu'un pathogène fongique envahissant ait anéanti la plupart des grenouilles de la région, une principale source de nourriture. Grâce à l'étude à long terme de l'Université du Maryland sur le suivi des amphibiens et des reptiles, l'équipe disposait de sept années de données sur la communauté de serpents avant la perte de grenouilles et de six ans de données par la suite.

Pourtant, même avec cet ensemble de données exhaustif, de nombreuses espèces ont été détectés si rarement que les méthodes d'analyse traditionnelles étaient impossibles. Dire que ces serpents sont très insaisissables ou rares serait un euphémisme. Sur les 36 espèces de serpents observées au cours de l'étude, 12 ont été détectées une seule fois et cinq espèces ont été détectées deux fois.

"Nous devons recadrer la question et accepter qu'avec des espèces manquant de données, nous ne serons pas souvent en mesure d'évaluer la population change avec des niveaux de certitude élevés ", a déclaré Zipkin. "Au lieu de cela, nous devons examiner la probabilité que cette communauté de serpents soit pire maintenant qu'elle ne l'était auparavant."

En utilisant cette approche, l'équipe, qui comprenait les anciens biologistes intégrateurs MSU Grace DiRenzo et Sam Rossman, a construit des modèles statistiques concentré sur l'estimation de la probabilité que les paramètres de diversité des serpents aient changé après la perte d'amphibiens, plutôt que d'essayer d'estimer le nombre absolu d'espèces dans la région, ce qui est intrinsèquement difficile parce que les serpents sont si rares.

"Nous avons estimé une probabilité de 85% qu'il y a moins d'espèces de serpents qu'il y en avait avant le déclin des amphibiens ", a déclaré Zipkin. "Nous avons également estimé de fortes probabilités que les taux d'occurrence et les conditions corporelles de nombreuses espèces de serpents soient plus faibles après la perte d'amphibiens, malgré aucun autre changement systématique de l'environnement."

Lorsque les animaux meurent en masse, tels que ce qui se passe avec les amphibiens dans le monde, les chercheurs traitent principalement de cette découverte et se concentrent sur la détermination des causes. Mais qu'advient-il de tout ce qui dépend de ces animaux? Les scientifiques ne disposent pas souvent de dénombrements et d'observations précis des autres espèces dans ces écosystèmes, les laissant deviner les conséquences de ces changements. Le défi est exacerbé, bien sûr, quand il s'agit d'espèces rares et manquant de données.

"Parce qu'il n'y aura jamais une tonne de données, nous ne pouvons pas déterminer exactement pourquoi certaines espèces de serpents ont décliné tandis que d'autres semblaient faire bien ou a même prospéré après la perte catastrophique d'amphibiens. " Dit Zipkin. "Mais ce phénomène, dans lequel un événement perturbateur produit indirectement un grand nombre de" perdants "mais aussi de quelques" gagnants ", est de plus en plus courant et conduit à une homogénéisation biotique mondiale, ou au processus d'écosystèmes formellement différents qui se rapprochent progressivement."

L'incapacité à mettre le doigt sur la cause exacte, cependant, n'est pas la pire nouvelle à venir de leurs résultats. La très mauvaise nouvelle est que le niveau de dévastation laisse présager une perte mondiale bien plus importante que la communauté scientifique ne l’estime.

"L’énorme mortalité des grenouilles est un problème encore plus grave que nous le pensions", a déclaré Doug Levey, directeur de programme à la Division de biologie environnementale de la National Science Foundation. "La disparition des grenouilles a eu des effets en cascade dans les chaînes alimentaires tropicales. Cette étude révèle l'importance des données de base à long terme. Lorsque ces scientifiques ont commencé à compter les serpents dans une forêt tropicale, ils n'avaient aucune idée de ce qu'ils découvriraient finalement." [19659003] Zipkin convient que les données à long terme sont importantes pour aider les parties prenantes à déterminer l'étendue du problème.

"Nous avons cet ensemble de données unique et nous avons trouvé un moyen intelligent d'estimer le déclin des espèces rares", a-t-elle déclaré. "Il est triste, cependant, que la crise de la biodiversité soit probablement pire que ce que nous pensions car il y a tellement d'espèces manquant de données que nous ne pourrons jamais évaluer."

Sur une note positive, les scientifiques pensent que les prévisions améliorées et la modélisation pourrait conduire à renforcer les efforts de conservation. Des changements proactifs basés sur les données peuvent empêcher des morts massives et freiner la perte de biodiversité.

Karen Lips, UMD, et Julie Ray, Station biologique de La MICA (Panama), faisaient partie de l'équipe scientifique.

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