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Risque d'exposition au plomb lié à une diminution du volume cérébral chez les adolescents – Actualite-sante

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Bien que le gaz au plomb et la peinture à base de plomb aient été interdits il y a des décennies, le risque d'exposition au plomb est loin d'avoir disparu. Une nouvelle étude dirigée par Elizabeth Sowell, PhD, montre que vivre dans des quartiers à haut risque d'exposition au plomb est associé à des différences de structure cérébrale et de performance cognitive chez certains enfants. Ses résultats, publiés par Nature Medicine montrent également une tendance plus profonde – les enfants dans les familles à faible revenu peuvent être plus à risque.

Dr. Sowell et son équipe du Saban Research Institute of Children's Hospital de Los Angeles ont émis l'hypothèse que les enfants des familles à faible revenu pourraient être particulièrement vulnérables aux effets de la vie dans des environnements à haut risque de plomb. Leurs résultats précédents montrent que le statut socio-économique des familles affecte le développement du cerveau. Ici, ils ont examiné l'association du risque d'exposition au plomb avec les scores cognitifs et la structure du cerveau chez plus de 9 500 enfants.

Dr. Le laboratoire de Sowell fait partie de l'étude sur le développement cognitif du cerveau des adolescents (ABCD), qui a inscrit près de 12 000 enfants de 21 sites à travers les États-Unis. ABCD suit les participants de l'âge de 9 à 10 ans jusqu'à l'âge adulte, collectant des informations sur la santé et le développement du cerveau. Il s'agit de l'étude la plus vaste et la plus complète du genre. La richesse des données recueillies grâce à l'ABCD permet aux enquêteurs comme le Dr Sowell de poser des questions sur les facteurs qui affectent le cerveau des adolescents.

Leurs résultats ont montré qu'un risque accru d'exposition au plomb était associé à une diminution des performances cognitives et de la surface et du volume du cortex – la surface du cerveau, chargée d'initier la pensée et l'action conscientes. Mais ce n'était pas vrai pour les enfants de familles à revenu moyen ou élevé.

Aucune quantité de plomb n'est sûre. Même à des niveaux très bas, des déficits cognitifs ont été attribués à l'exposition au plomb. Aux États-Unis, plus de 72 000 quartiers ont reçu des estimations du risque d'exposition au plomb, en fonction de l'âge des foyers et des taux de pauvreté. Bien que les maisons neuves n'aient pas utilisé de peinture à base de plomb depuis 1978, de nombreuses maisons anciennes contiennent encore des dangers liés au plomb.

"L'assainissement professionnel du plomb d'une maison peut coûter 10 000 $", explique le Dr Sowell, qui est également professeur de pédiatrie à l'École de médecine Keck de l'USC. "Ainsi, le revenu familial devient un facteur d'exposition au plomb." En effet, comme le révèle son étude, les associations entre le risque de plomb et la diminution des performances cognitives et de la structure cérébrale sont plus prononcées dans les familles à faible revenu.

"Nous voulions savoir comment l'exposition au plomb influence l'anatomie et la fonction cérébrales", explique Andrew Marshall, PhD, chercheur postdoctoral au laboratoire du Dr Sowell et premier auteur de la publication. "La cognition est affectée par une faible exposition au plomb, mais il n'y a pas d'études publiées sur la structure du cerveau chez ces enfants."

Une baisse des scores cognitifs et des différences structurelles cérébrales n'ont été observées que dans les familles à faible revenu. "Ce que nous voyons ici", explique le Dr Marshall, "c'est qu'il existe des relations plus prononcées entre la structure cérébrale et la cognition lorsque les individus sont exposés à des défis comme un faible revenu ou un risque d'exposition au plomb." L'étude ABCD n'a pas encore examiné les taux sanguins de plomb chez ces enfants, mais les auteurs de cette publication ont montré que le risque d'exposition au plomb est prédictif des taux sanguins de plomb. D'autres études sont nécessaires pour déterminer la cause précise de ces différences, par exemple si l'exposition au plomb elle-même ou d'autres facteurs associés à la vie dans un environnement à haut risque de plomb contribuent à cette association, mais l'étude révèle une corrélation claire entre le revenu familial et le

Cependant, le Dr Sowell souligne que le revenu et le risque d'exposition au plomb ne définissent pas un enfant. «Ce n'est absolument pas acquis d'avance que ces risques vous rendent moins intellectuellement capables», dit-elle. «De nombreux enfants qui vivent dans des zones à faible revenu et à haut risque réussiront.» Son objectif est de faire prendre conscience de la façon dont les toxines environnementales affectent les enfants. Comprendre ce à quoi nos enfants sont confrontés est la première étape pour les aider.

"Même si les niveaux de plomb sont réduits par rapport à il y a trente ans dans l'environnement, c'est toujours un problème de santé publique très important", explique le Dr Sowell. Malgré cela, il y a des enfants dans des environnements à haut risque qui ne présentent pas ces déficits, ce qui indique qu'il est possible d'atténuer les effets du plomb.

"Le point à retenir est que cela peut être corrigé", dit-elle. "Le plomb n'a pas besoin d'être dans l'environnement. Nous pouvons le retirer et vraiment aider les enfants à être en meilleure santé."

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