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Comment le système nerveux autonome peut régir l'anxiété dans l'autisme

Lorsque la plupart des gens pensent au système nerveux, ils peuvent imaginer le cerveau et la moelle épinière, appelés ensemble le système nerveux central. Les gens pensent rarement aux nerfs périphériques qui régulent les fonctions des organes de notre corps.

Le système nerveux périphérique nous aide à contracter nos muscles, modère le flux d'informations sensorielles entrantes et supervise même des processus automatisés tels que la fonction cardiaque et la digestion. C'est ce dernier ensemble de processus, régulé par une branche du système nerveux périphérique connu sous le nom de système nerveux autonome (SNA), qui suscite un intérêt croissant dans la recherche sur l'autisme.

Un SNA qui ne fonctionne pas correctement conduit à un ensemble des troubles appelés «dysautonomies». Les dysautonomies sont les caméléons du monde médical: Parce que le SNA interagit avec de nombreux systèmes corporels, les dysautonomies peuvent imiter les traits d'une myriade de dysfonctionnements. Pourtant, il existe des signes révélateurs – notamment des étourdissements, de la fatigue, des changements de fréquence cardiaque, des tremblements musculaires et du brouillard cérébral – qui peuvent signaler des dysautonomies.

Nous avons tous connu ces signes à un moment ou à un autre. Mais ils peuvent annoncer une condition autonome lorsqu'ils sont chroniques et interfèrent avec la vie quotidienne. Malheureusement, les dysautonomies sont fortement sous-diagnostiquées parce que leurs traits sont non spécifiques et facilement négligés par les médecins.

Mécanismes d'adaptation :

Notre équipe étudie le SNA chez les enfants autistes depuis 15 ans. Nous avons constaté, entre autres, que les enfants autistes présentent souvent des signes de conditions autonomes, comme une faible variabilité de la fréquence cardiaque 1 . Nous avons également mesuré la conductance cutanée et constaté que la branche sympathique (lutte ou fuite) du SNA est hyperactive chez les enfants autistes – ce qui concorde avec les rapports de anxiété élevée dans ce groupe 2 3 .

Les personnes autistes éprouvent souvent une hypersensibilité aux stimuli sensoriels tels que le bruit, un phénomène qui peut entraîner leur anxiété. De façon intéressante, des études montrent que les mouvements répétitifs peuvent aider à supprimer l'intensité des informations sensorielles entrantes 4 . Certains experts suggèrent que les personnes autistes exécutent intuitivement ces comportements pour soulager leur anxiété et la réponse de leur système sympathique.

Nous avons montré que l'application d'une stimulation magnétique transcrânienne répétitive à basse fréquence ( TMS) au cortex frontal peut calmer la réponse de lutte ou de fuite chez les enfants autistes. Plus un enfant subit de séances, plus la réponse est faible 5 . Nous essayons d'autres méthodes, telles que le neurofeedback, pour obtenir des résultats similaires.

D'autres scientifiques ont utilisé des médicaments tels que propranolol un bêta-bloquant, pour cibler la réponse de lutte ou de fuite et améliorer la concentration et anxiété chez les enfants autistes 6 . Ces médicaments agissent en bloquant les récepteurs des neurotransmetteurs épinéphrine (ou adrénaline) et norépinéphrine.

Détresse digestive :

Les personnes autistes peuvent souffrir plus fréquemment de problèmes gastro-intestinaux – y compris des épisodes de diarrhée, de constipation et de douleurs abdominales – que leurs pairs neurotypiques. Les médecins associent souvent ces problèmes aux allergies, aux sensibilités alimentaires ou au microbiote anormal – qui peuvent tous y contribuer.

Cependant, les troubles gastro-intestinaux sont également une caractéristique commune de la dysfonction autonome. En fait, les personnes atteintes du syndrome du côlon irritable présentent des signes autonomes similaires, tels que la variabilité atypique de la fréquence cardiaque, à ceux observés chez les personnes autistes.

Pour compliquer les choses, le SNA «parle» avec le système immunitaire, ce qui rend difficile déterminer où commence la boucle de rétroaction: une sensibilité alimentaire at-elle déclenché un dysfonctionnement autonome dans tout le corps? Ou la dysfonction autonome a-t-elle hyperstimulé le système immunitaire, le rendant plus réactif à certains aliments?

Peut-être n'avons-nous pas besoin de répondre à cette question. Comme nous l'avons découvert avec le TMS et le neurofeedback, cibler des systèmes de haut niveau tels que le cerveau peut avoir des effets positifs sur les nerfs périphériques et le système immunitaire, et soulager certains des problèmes physiques et de l'anxiété que de nombreuses personnes autistes éprouvent, même lorsque les déclencheurs sont inconnus.

Emily Casanova est professeur assistant de recherche en sciences biomédicales à l'Université de Caroline du Sud à Greenville. Manuel Casanova est professeur de sciences biomédicales et SmartState Chaire en neurotherapeutique translationnelle de l'enfance à l'université .

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