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Les jeunes ne se souviennent plus de la faune sauvage

 Les pipits des prés, ici près d'un phare dans les îles anglo-normandes, sont en déclin

Les pipits des prés, ici près d'un phare dans les îles anglo-normandes, sont en déclin

Alan Lagadu / Getty Images

En marchant dans la Nouvelle Forêt d'Angleterre en 1892, le collectionneur de papillons S. G. Castle Russell a rencontré un tel nombre d'insectes qu'ils "étaient si épais que je pouvais à peine voir devant". À une autre occasion, il a «capturé une centaine de mèches de cheveux violettes» avec deux coups de filet.

Patrick Barkham, qui raconte ces émeutes de la nature dans son livre de 2010 sur les papillons, se lamente de ne jamais avoir vu un tel spectacle. Cependant, de nouvelles recherches suggèrent que Barkham est une rareté, car beaucoup de gens oublient, ou tout simplement n'apprécient pas, la quantité d'animaux sauvages.

Pour évaluer cet effet, Lizzie Jones à Royal Holloway, Université de Londres, a comparé les enregistrements de population remontant à 1966 de 10 espèces d'oiseaux du Royaume-Uni contre la perception du public de ces oiseaux. Plus de 900 personnes lui ont dit à quel point elles pensaient que l'espèce était abondante – y compris les espèces en déclin comme les moineaux domestiques – aujourd'hui et à l'âge de 18 ans.
                    

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Bien que, bien sûr, les jeunes étaient 18 plus récemment que les participants plus âgés, ils étaient généralement pires pour décrire le nombre d'oiseaux en plus à cet âge. «On s'attendrait à ce que les jeunes soient mieux», dit Jones, qui présente vendredi son travail à la conférence de la British Ecological Society à Belfast, au Royaume-Uni.

Le problème de l'oubli de l'abondance naturelle passée, ou des nouvelles générations ne sachant pas à ce sujet, est connu sous le nom de syndrome de ligne de base changeante, une idée inventée en 1995 par Daniel Pauly à l'Université de la Colombie-Britannique au Canada, mais qui n'est que lentement étayée par des preuves.

Jones dit que son travail est jusqu'à présent la preuve empirique la plus concluante de l'évolution du syndrome de base. Le plus gros problème, dit-elle, est que les générations actuelles sont susceptibles de voir ce qu'elles voient autour d'eux comme tout à fait normal.

Le naturaliste Chris Packham décrit le syndrome comme une malédiction pour la conservation. «Nous pensons tous que le monde était parfait lorsque nous l'avons rencontré pour la première fois, c'est-à-dire lorsque nous étions jeunes.» Il se souvient des tourterelles nichant dans les jardins de son école du Hampshire en 1970, une espèce qui a depuis longtemps disparu du comté. Mais il dit que de bons dossiers sont importants pour que nous ne dépendions pas de telles anecdotes subjectives.

Pour Jones, la lutte contre le syndrome est simple: faire en sorte que les générations plus âgées décrivent comment les choses se passaient. "Tout ce que nous devons faire, c'est amener les grands-parents à parler à leurs petits-enfants des questions environnementales", dit-elle.

L'alternative est que les gens perdent leurs liens avec la faune et la volonté de se soucier d'arrêter sa perte, dit-elle. «Si nous n’apprenons pas la nature dès le plus jeune âge, et que nous n’allons pas l’expérimenter et reconnaître les espèces, alors [our collective amnesia] pourrait tout simplement empirer.»

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