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Révélé: les détails du projet de Dominic Cumming pour une nouvelle agence de recherche britannique

 Dominic Cummings

Dominic Cummings aimerait voir plus de recherches à long terme

Leon Neal / Getty Images

Dominic Cummings, conseiller du Premier ministre britannique Boris Johnson , a rencontré des universitaires au 10 Downing Street pour discuter de la mise en place d'une version britannique de l'Agence américaine pour les projets de recherche avancée (ARPA) qui s'attaquerait à «de très gros défis sociétaux».

Cummings a été passionné par l'idée depuis un certain temps. Écrivant sur son blog en 2017, il a déclaré que, alors que le Royaume-Uni se prépare à quitter l'Union européenne, il «devrait réfléchir sérieusement» à l'exemple de l'ARPA et «comment un petit groupe de personnes peut faire une percée énorme avec peu d'argent mais la bonne structure. »

Une aspiration à créer une version britannique« largement inspirée »de l'agence de recherche est ensuite apparue dans le discours de la Reine en octobre bien que les détails n'aient pas été rendus publics.
                    

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Maintenant, les ambitions et la portée de l'agence ont été révélées dans des documents publiés en vertu des règles de la liberté d'information à New Scientist .

Ils montrent que la nouvelle agence proposée soutiendrait les chercheurs travaillant dans tous les domaines nouveaux et émergents à haut risque d'échec et où les résultats sont incertains.

«Notre proposition est qu'un nouvel organisme, offrant aux universitaires un financement à plus long terme (s'étalant sur au moins 10 ans) pour relever des défis sociétaux importants – problèmes ou des opportunités – pourraient aider à faire cela et à renforcer la réputation mondiale du Royaume-Uni ", écrivent des responsables dans un document de discussion sur une APRA britannique .

L'agence serait une planche de l'aspiration du Royaume-Uni à devenir une" science

Le Département de la stratégie commerciale et industrielle (BEIS) a invité des universitaires à une réunion au 10 Downing Street le 25 septembre pour discuter des plans de l'agence. Cummings était présent à la réunion, des personnes qui ont assisté ont dit New Scientist .

Ensuite, le ministre des Affaires Andrea Leadsom et le ministre des Sciences Chris Skidmore étaient également présents, bien que la liste des universitaires présents à la réunion soit expurgée, comme la plupart des autres

L'agence évoquée n'aurait pas défini de domaines de recherche, mais les travaux britanniques existants sur l'informatique quantique et la biologie moléculaire sont cités comme exemples du type de recherche qui pourrait être financée. L'accent est mis sur le financement à long terme, jusqu'à 15 ans, pour la recherche fondamentale qui est «loin du marché» et présente un risque d'échec plus élevé.

Dans le cadre du système actuel du Royaume-Uni, le financement de la recherche, acheminé via l'organisme britannique Recherche et innovation (UKRI), les responsables déclarent qu'il y a un risque que le travail ne tombe sous le coup du court terme et de la politique.

«Les dépenses par le biais de l'UKRI sont liées aux cycles de planification annuels, et des engagements majeurs peuvent être pris entre les périodes de dépenses publiques. Cela peut rendre la planification de programmes de recherche à long terme plus difficile », dit le document de discussion.

Cependant, les chercheurs ont mis en doute la nécessité d'une nouvelle agence de recherche et ont déclaré que ses objectifs pourraient être atteints par le biais des institutions existantes, avec plus d'argent.

«Les ambitions sont toutes raisonnables et louables», déclare James Wilsdon de l'Université de Sheffield. «Ce que je trouve bizarre, c'est l'accent mis sur la création d'une nouvelle institution. Il n'y a rien là-dedans [on the UK ARPA proposals] qui ne peut pas être réalisé dans la situation actuelle avec UKRI. »

Wilsdon a ajouté qu'il craignait que l'énergie et le temps soient aspirés dans la création d'un UK ARPA, ce qui donne plutôt l'impression« d'une activité de déplacement » que de simplement améliorer le fonctionnement des canaux de recherche existants. Le financement de la recherche au Royaume-Uni a déjà subi une grande refonte récente, avec la création de l'UKRI en 2018.

L'ARPA a été fondée en 1958 et a aidé à créer ARPANET, une première version d'Internet . Elle a ensuite été renommée Defense Advanced Research Projects Agency (DARPA) et se concentre désormais sur le développement de nouvelles technologies pour l'armée américaine.

Bien que les documents montrent que les plans d'un UK ARPA sont passés des idées esquissées sur le blog de Cumming aux propositions concrètes discutées dans Downing Street, ils pourraient être supprimés dans le cas où les conservateurs ne parviendraient pas à obtenir la majorité aux élections de demain.

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